POR EL CAMPO Publicado en la interCole Nº 91 de Abril 2015

El trabajo más dulce

El trabajo más dulce?

El azúcar que usamos para endulzar el té o el mate, para hacer tortas, postres, y muchas otras cosas ricas, proviene del campo, más precisamente del cultivo de caña de azúcar. La caña de azúcar es un cultivo de zonas tropicales; necesita mucho sol, suelo fértil y bastante agua. Con la energía del sol y los nutrientes del suelo, las plantas fabrican azúcar en las hojas, que luego se acumula en grandes cantidades en el tallo o caña. En nuestro país, la caña de azúcar se cultiva principalmente en las provincias de Tucumán, Salta y Jujuy, y muy poquito en Santa Fey Misiones, y se cosecha entre mayo y octubre.  Antes, los trabajadores cortaban y recolectaban la caña a mano, pero con el correr del tiempo, estas tareas manuales fueron reemplazadas por máquinas que hacen la cosecha mucho más fácil y eficiente.

 

De la caña a tu casa

La cosechadora corta la caña desde la base y luego la transforma enpedazos de unos 30 centímetros. Estos pedazos de caña se transportan a los molinos cercanos y allí se exprimen para extraer todo el jugo posible. Los restos que quedan (que se llaman “bagazo de caña”) se pueden usar para generar energía(alimentar las calderas) o para fabricar papel. Luego, el jugo de caña se procesa para extraer el azúcar, que termina puro y en forma de cristales, como lo conocemos. Pero el azúcar que queda sin cristalizar en el jugo también se puede transformar en alcohol, el mismo que usamos para desinfectar, para hacer bebidas y para usar como combustible.

 

No todo lo que se siembra es una semilla…

La caña de azúcar no florece en nuestro país porque necesita temperaturas altas. Por eso, no vas a  encontrar semillas de este cultivo acá. Lo que se planta en el campo sonpedacitos de tallos, llamados esquejes, que darán origen al cañaveral comercial.

Para tener mejores cañaverales, los científicos usan muchas técnicas, entre ellas, la clonación de las mejores plantas usando micropropagación.¿Y esto en castellano qué significa?Consiste en cultivar en el laboratorio pedacitos muy chiquitos de caña en frasquitos con los nutrientes necesarios. Cuando las cañitas crecen, se llevan al invernadero y luego al campo.

 

Gusano intruso

 El barrenadores un gusano que agujerea el tallo de la caña de azúcar y se alimenta de su pulpa. Esto hace que las plantas se quiebren y tengan menor cantidad y calidad de azúcar. Por si fuera poco, los agujeros que produce la plaga son la puerta de entrada para hongos y bacterias que enferman el cultivo.

Como el barrenador se esconde en el interior del tallo, resulta muy difícil controlarlo con insecticidas. Por eso, los científicos están trabajando con herramientas biotecnológicas para incorporar, en la caña de azúcar, genes que controlan al barrenador. De esta manera, la caña quedaría libre de este gusano hambriento.

A la oruga cuarteadora, en cambio, le gusta comerse las hojas del cultivo de caña. Cuando ataca, ¡solo deja las nervaduras centrales! Por eso, el Gauchito Tecno tiene que estar atento para vigilar el cultivo y así poder controlarlo a tiempo con insecticidas, y no perder ni un granito de azúcar de rendimiento.

 

Mala maleza

 Las malezas no solo le quitan agua, luz y nutrientes al cañaveral, sino que son el hogar apropiado para que se críen los gusanos que luego comerán el tallo y las hojas del cultivo. Hasta ahora, las malezas se controlan con herbicidas o mediante el desyuyado manual o mecánico; pero ya hay grandes avances realizados en Salta y Tucumán para obtener variedades tolerantes a herbicidas que ayudarían enormemente al productor a controlar mejor las principales malezas que afectan al cultivo. 

 

La dulce vigilancia

El ojo atento del Gauchito Tecno es la principal herramienta para tener un cultivo sano y vigoroso. Además de las plagas y las malezas, el cultivo de la caña de azúcar suele ser atacado por hongos, bacterias y virus.

Por eso es muy importante que el Gauchito Tecno recorra los cañaverales para ver (o monitorear, como dicen los agrónomos) qué malezas están creciendo y cuáles insectos o enfermedades comienzan a atacar a las plantas. Cuanto antes los detecte, las soluciones que pueda implementar serán más eficientes, sustentables para el ambiente y económicas para su bolsillo.

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